Tot rond 1600 was de emmer al eeuwenlang het enige middel om brand te bestrijden. Deze emmers waren meestal vervaardigd van leer of zeildoek. Vanaf de waterkant vormden de burgers een lange rij en werden de brandemmers aan elkaar doorgegeven. De meeste emmers waren dan ook al half leeg voor ze bij de brand kwamen. 

Brand werd gemeld door de torenwachter. Die met de nachtwachten door hoornblazen, klokluiders en met kleppers en ratels de mannen opriepen om de brand te gaan blussen. De brandemmers waren vaak opgeslagen in depots die herkenbaar waren aan een bord met de afbeelding van een brandemmer. 

leren-brandemmer-uit-de-16e-eeuw-Bron-Nationaal-Brandweermuseum